국민기초생활보장법 제16조에 의거 보건복지부로부터 지정받은 기관으로 일자리, 기술, 자금부족 등의 이유로 인하여 일할 기회를 찾기 어려운 취약계층에게 일할 기회를 제공하고 안정된 경제활동을 할 수 있는 조건들을 지원함으로써 참여자들이 일하는 성취감을 경험하고 삶의 희망을 가지고 스스로 자활할 수 있도록 돕는 기관입니다.

지역자활센터는 근로능력 있는 저소득층에게 집중적/체계적인 지역자활센터의 자활서비스를 제공함으로써 자활의욕 고취 및 자립능력향상을 지원하며 저소득층의 자활 및 생산적 복지구현을 위한 핵심 인프라로서의 역할을 수행합니다.
※ 운영의 법적 근거 : 국민기초생활보장법 제16조, 동법 시행령 제22조 및 시행규칙 제27조 내지 제30조 2019년 기준으로 249개 기관이 운영되고 있습니다.

지역자활센터는 저소득층에게 집중적인 자립지원서비스를 제공하여 자립의욕과 기술능력을 향상시키고 소득창출을 위한 일자리를 제공함으로써 궁극적으로 자립할 수 있도록 도와주는 민간기관으로서 생산적 복지구현을 위한 지역 단위 인프라입니다. 지역자활센터 사업에는 일차적으로 최저생계비 이하의 수급자가 참여하지만 수급자가 아니더라도 차상위, 저소득 실직자인 경우에도 참여를 희망하는 경우 자활사업에 참여할 수 있습니다.