지역자활센터가 수행하고 있는 자활사업은 2000년 10월부터 시행된 국민기초생활보장법상 수급자 중 근로능력이 있는 사람들과 차상위 저소득계층이 스스로의 힘으로 자활할 수 있도록 근로기회를 제공하고 자활능력을 배양하는 제반활동을 포괄한다.
참여자들은 지역자활센터의 지원 속에서 간병, 재활용, 집수리, 청소, 음식조리, 봉제 등의 기술을 습득함과 동시에 공공적인 사회적 서비스의 생산 및 공동체적 창업을 하게 되는데 정부예산에서 임금과 사업비를 전액 지원받는 자활근로 사업단과 일정하게 경제적으로 자립한 상태에 있는 자활공동체 형태로 사업을 수행하며, 이러한 과정 속에서 자활사업은 저소득계층에게 노동을 통한 자립을 가능하도록 한다.

자활의 사전적 의미는 '제 힘으로 살아감' 이며, 사회정책으로서, 자활은 실직상태에 있거나 극히 불안정한 생계수단을 가진 사람들에게 취업 내지 창업 기회를 제공함으로써 노동을 통한 자립으로 이어지도록 하는 과정을 의미한다.

지난날의 사회적 단순보호차원의 생활보호제도로부터 저소득층에 대한 국가의 책임을 강화하는 복지시책으로 전환하여 국가의 보호를 필요로 하는 절대빈곤층의 기초생활을 보장하되, 종합적 자립자활서비스 제공으로 생산적 복지 구현합니다.
조건부생계급여제도는 자활사업의 참여를 조건으로 생계비를 받도록 하여 국가의 보호에 안주하는 도덕적 해이를 방지하는 제도적 장치라고 할 수 있습니다.
재활·지역봉사 → 자활근로 → 자활기업/직업알선·창업지원 → 자립

국가의 보호를 필요로 하는 절대빈곤가구의 기초생활보장
부양의무자 요건과 소득 및 재산기준에 해당하는 기초생활 보장 수급자 가구에 대하여 생계, 교육, 의료,주거 등 기본생활을 제도적으로 보장

근로능력 있는 수급자에 대한 종합적 자활·자립 지원


수급자의 근로능력, 가구여건, 자활욕구를 감안하여 가구별 자활지원계획을 수립하여 이를 토대로 체계적 지원
구직안내, 직업훈련, 자활근로사업, 생업자금융자 등 자활 지원서비스 제공
양육, 주간보호, 재가복지 등 근로여건 조성을 위한 다른 사회복지 서비스의 연계·제공
근로능력자에 대하여서는 근로유인장치를 두어 근로의욕 감퇴를 방지
자활근로사업, 구직활동, 직업훈련 등에 참여하는 조건으로 생계비 지급
근로활동으로 발생하는 소득의 일정비율을 공제(추가지급)